Image default
Terre Biologie Institutions Paléontologie telex

Rhaphicetus, un cachalot fossile plutôt « assommant »

Un des plus anciens cachalots jamais étudiés, datant d’il y a 18 millions d’années, livre quelques surprises aux chercheurs, dont le paléontologue Olivier Lambert, de l’Institut royal des Sciences naturelles de Belgique. L’animal, bien plus petit que les cachalots actuels, présentait un museau extrêmement long et des dents fines et pointues, contrairement aux cachalots actuels qui ont un large museau. Ce qui fait dire aux scientifiques qui ont étudié Rhaphicetus valenciae que celui-ci n’aspirait pas ses proies, comme le font ses cousins actuels.

« Nous supposons que ce type de museau permettait de localiser et peut-être d’assommer des proies petites et rapides, avant de les capturer avec les dents, de les transporter vers l’arrière de la gueule et de les avaler entières », indique le chercheur bruxellois. Cette nouvelle espèce fossile a donc reçu le nom de genre Rhaphicetus, du mot grec pour aiguille (rhaphis) et du mot latin pour baleine (cetus), « baleine au museau en forme d’aiguille ».

Rhaphicetus valenciae a vécu dans l’océan Pacifique, le long de la côte du Pérou actuel, il y a 18 à 19 millions d’années. Il mesurait entre 4,7 et 5,7 mètres de long, soit trois fois moins que le grand cachalot actuel.

Cet odontocète (groupe des cétacés à dents munis d’un sonar) avait des dents fines et pointues aussi bien sur la mâchoire supérieure que sur la mâchoire inférieure, alors que chez les cachalots actuels, les dents supérieures ont disparu. Toutefois, le bout de son museau était édenté. « Cette découverte nous donne un bel aperçu des premières étapes de l’évolution de cette famille fascinante de cétacés », conclut Olivier Lambert.

Fossile de Rhaphicetus valenciae. © IRSNB
Fossile de Rhaphicetus valenciae. © IRSNB

Le sociolinguiste Rik Vosters (VUB) admis à l’Académie norvégienne d’Agder

frans

Grâce à la photogrammétrie 3D, Hercule se dévoile aux archéologues de l’ULB

Christian Du Brulle

Nouveau label de qualité en matière d’essais cliniques pour l’UZ Brussel

frans